Les scintigraphies cérébrales peuvent détecter de futurs Alzheimer

« Les scintigraphies cérébrales peuvent être en mesure d’indiquer les patients potentiels d’Alzheimer des années avant que les symptômes apparaissent », a rapporté BBC News. La BBC affirme qu’une petite étude a montré que certaines parties du cerveau peuvent rétrécir jusqu’à une dizaine d’années avant l’apparition des signes extérieurs de la maladie d’Alzheimer.

Cette découverte provient d’une étude américaine qui a examiné l’épaisseur de neuf régions du cerveau (appelées régions de signature AD) chez 65 personnes âgées cognitivement normales et les a suivies pendant environ une décennie pour voir si elles développaient la maladie d’Alzheimer. Il a trouvé que 55% de ceux ayant une faible épaisseur dans les régions de la signature AD ont développé la maladie, contre 20% de ceux ayant une épaisseur moyenne et aucun de ceux ayant une épaisseur élevée. Les résultats sont intéressants, mais la petite taille de l’étude signifie que le phénomène devra être confirmé dans un échantillon plus grand. Pour l’instant, cette méthode n’est pas prête à être utilisée en dehors des recherches ultérieures.

Sachant qu’une personne est plus susceptible de développer la maladie d’Alzheimer sera seulement utile d’un point de vue clinique si les traitements sont disponibles pour ralentir ou empêcher la maladie de se développer au-delà de ce stade précoce. Actuellement, aucun traitement de ce type n’est connu, mais les résultats, s’ils sont confirmés, pourraient aider les chercheurs à mieux étudier les stades précoces de la maladie d’Alzheimer et éventuellement tester des traitements susceptibles de retarder ou d’empêcher la progression de la maladie.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du Massachusetts Alzheimer’s Disease Research Center aux États-Unis. Il a été financé par les National Institutes of Health des États-Unis, l’Alzheimer’s Association, l’Institut de découverte des maladies mentales et neurosciences et le ministère de la Santé publique de l’Illinois. L’étude a été publiée dans la revue médicale Neurology.

L’histoire a été rapportée par la BBC News et le Daily Mail. Les deux sources signalent bien la recherche et incluent des réserves sur la taille de l’étude.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte cherchant à savoir si les résultats d’une scintigraphie cérébrale permettaient de prédire quels individus seraient plus susceptibles de développer la maladie d’Alzheimer à l’avenir. On pense que les changements cérébraux qui conduisent à la maladie d’Alzheimer commencent des années avant que les symptômes de la démence apparaissent et les chercheurs ont voulu déterminer s’il y avait une façon non invasive de les détecter. En particulier, ils voulaient voir si un amincissement des zones clés du cortex cérébral était associé à un risque accru de développer la maladie d’Alzheimer. Le cortex est la couche la plus externe du cerveau qui contient diverses zones qui contrôlent des fonctions telles que les sens, le mouvement et la pensée abstraite.

Cette conception de l’étude, où les individus sont testés lorsqu’ils n’ont pas de symptômes et sont suivis pour voir s’ils développent une maladie symptomatique à part entière, est la meilleure façon de répondre à ce type de question.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont évalué deux échantillons distincts d’adultes cognitivement normaux. Ils ont scanné leur cerveau et mesuré l’épaisseur de leur cortex cérébral. Ils les ont ensuite suivis au fil du temps pour voir qui a développé la maladie d’Alzheimer, et ont examiné si ceux qui ont développé la maladie d’Alzheimer avaient des épaisseurs de cortex plus faibles que ceux qui n’ont pas développé la maladie.

Le premier échantillon comprenait 33 volontaires communautaires recrutés dans un hôpital, âgés d’environ 71 ans en moyenne, et suivis en moyenne pendant un peu plus de 11 ans histologique. Le deuxième échantillon comprenait 32 volontaires communautaires (âge moyen d’environ 76 ans) recrutés dans un autre centre, suivis en moyenne pendant un peu plus de sept ans. Les personnes qui avaient une maladie médicale, neurologique ou psychiatrique importante ou des facteurs de risque cardiovasculaires majeurs ou une maladie n’étaient pas autorisées à participer. Les données de l’étude suggèrent que ces participants âgés étaient âgés d’environ 69 à 81 ans, bien que cela ne soit pas explicitement indiqué dans l’article.

Au début de l’étude, les participants ont eu une évaluation approfondie, y compris un examen clinique, des tests neuropsychologiques et des scintigraphies cérébrales par imagerie par résonance magnétique (IRM). Les scintigraphies cérébrales ont été utilisées pour mesurer l’épaisseur corticale dans neuf zones du cortex du cerveau précédemment affectées par la maladie d’Alzheimer (appelées zones de signature AD). L’épaisseur moyenne de ces zones a été calculée pour chaque individu.

Les participants ont également reçu des évaluations cliniques annuelles au cours de l’étude. Seuls ceux qui étaient cognitivement normaux au début de l’étude, et pendant au moins quatre ans par la suite, ont été inclus dans la présente analyse. Ces évaluations de suivi ont identifié ceux qui ont développé une déficience cognitive légère (MCI) ou de la démence. Pour la présente étude, seules les personnes ayant une maladie d’Alzheimer probable lors de leur évaluation la plus récente ont été incluses, et non celles ayant une IMC ou d’autres formes de démence.

Pour chaque échantillon, les chercheurs ont comparé l’épaisseur moyenne des mesures du cortex de ceux qui ont développé la maladie d’Alzheimer avec ceux qui ne l’ont pas. Ils ont également regroupé les échantillons et ont regardé quelle proportion de ceux qui avaient une faible épaisseur corticale au début de l’étude (un écart-type inférieur à la moyenne du groupe ou plus) ont développé la maladie d’Alzheimer, comparativement à ceux ayant une forte épaisseur corticale de l’étude (un écart-type au-dessus de la moyenne du groupe ou plus), et ceux avec l’épaisseur corticale moyenne au début de l’étude (c’est-à-dire pas bas ou haut).

Quels ont été les résultats de base?

Au cours de l’étude, huit des 33 personnes du premier échantillon ont développé la maladie d’Alzheimer et sept personnes sur les 32 du second.

Dans les deux groupes d’échantillons, les chercheurs ont constaté que, en moyenne, ceux qui développaient la maladie d’Alzheimer avaient des zones de signature AD de 0,2 mm plus fines que celles qui ne développaient pas la maladie. Bien que cette différence soit faible, elle était statistiquement significative. Les chercheurs ont ensuite divisé les participants en groupes en fonction de leur épaisseur corticale au début de l’étude et ont examiné la prévalence de la maladie d’Alzheimer pendant le suivi:

11 personnes avaient une faible épaisseur corticale, dont 55% ont développé la maladie d’Alzheimer

45 personnes avaient une épaisseur corticale moyenne, dont 20% ont développé la maladie d’Alzheimer

9 personnes avaient une épaisseur corticale élevée, dont aucune n’a développé de maladie d’Alzheimer

Une réduction d’un écart-type de l’épaisseur des zones de cortex de la signature AD a été associée à un risque 3,4 fois plus élevé de développer la maladie d’Alzheimer au cours du suivi.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que des changements subtils mais fiables dans les zones du cerveau touchées par la maladie d’Alzheimer sont détectables chez les individus cognitivement normaux près de 10 ans avant le début de la maladie. Ils disent que ces changements sont un marqueur potentiellement important pour la neurodégénérescence précoce.

Conclusion

Cette petite étude a suggéré que la mesure de l’épaisseur de certaines zones du cerveau peut aider à identifier ceux qui sont plus à risque de développer la maladie d’Alzheimer. Cependant, l’étude a certaines limites:

Le nombre de personnes dans l’étude était petit (seulement 65 personnes). Idéalement, ces résultats seraient confirmés dans un échantillon plus large.

Les individus de cette étude étaient généralement en bonne santé et peuvent ne pas être représentatifs de la population dans son ensemble.

Les auteurs notent que les deux groupes d’échantillons ont eu des mesures différentes, et les raisons pour cela n’étaient pas claires. Cela nécessite une enquête plus approfondie.

Un diagnostic d’Alzheimer est difficile, et n’est fait qu’une fois que toutes les autres possibilités ont été écartées. Même alors, un diagnostic ne peut être définitivement confirmé en effectuant une autopsie. Idéalement, les diagnostics des individus de cette étude seraient confirmés de cette manière, pour s’assurer qu’ils étaient corrects.

Seulement un peu plus de la moitié des personnes ayant des zones de signature AD plus minces ont développé la maladie d’Alzheimer au cours de la période de suivi de 7 à 11 ans. Un suivi à plus long terme serait nécessaire pour déterminer quelle proportion du reste des individus de ce groupe, et d’autres groupes d’épaisseur corticale, vont développer la maladie.

Sachant qu’une personne est plus susceptible de développer la maladie d’Alzheimer sera seulement utile d’un point de vue clinique si les traitements sont disponibles pour ralentir ou empêcher la maladie de se développer. Bien qu’il existe certains médicaments disponibles qui peuvent ralentir la progression de la maladie d’Alzheimer, ils n’empêchent ni ne guérissent la maladie. Ces médicaments n’ont pas été testés chez les individus aussi tôt dans le développement de la maladie, de sorte que leurs effets dans ce groupe devraient être évalués.

De plus, les changements cérébraux corticaux détectés surviennent environ 10 ans avant les symptômes, ce qui signifie que tout médicament utilisé pour ralentir la maladie devrait être administré pendant une longue période avant que l’on puisse déterminer s’ils ont eu un effet sur la maladie. Tous les avantages potentiels d’un tel traitement devraient être mis en balance avec tous les effets secondaires, en particulier si tous les individus ayant une épaisseur inférieure du cortex ne développent pas la maladie. On ne devrait pas tenir compte du fait que ces personnes ne recevraient aucun avantage, mais qu’elles risqueraient toujours d’avoir des effets secondaires.

À l’heure actuelle, les résultats n’ont pas beaucoup de pertinence clinique directe, mais s’ils sont confirmés, ils aideront probablement les chercheurs à mieux étudier les tout premiers stades de la maladie d’Alzheimer. Cela pourrait potentiellement aider à tester les traitements qui peuvent ralentir ou stopper la progression de la maladie.